Plant Select - foto Ivan De Clercq

Plant Select zet ambities kracht bij

5 oktober 2023

Plant Select kiest er de komende jaren bewust voor om de in-vitroproductie van jongplanten dichtbij en in eigen huis te houden. De opening van een modern en fors groter labo geeft gestalte aan de ambities van het bedrijf om in een aantal teelten toonaangevend te blijven en nieuwe markten en toepassingen aan te boren.

Hoewel de Belgische sierteelt altijd wat in de schaduw lijkt te staan van grootmacht Nederland, telt ons land nog altijd heel wat interessante bedrijven; ook jongplantbedrijven zoals Plant Select. Plant Select werd in 1991 opgericht door Jan en Paul Oprins, samen met Chantal Quirynen. Sinds november 2020 is het bedrijf in handen van het management en Group MC, een familiale investeringsmaatschappij.
Naar aanleiding van de feestelijke opening van het gloednieuwe labo konden we spreken met productiemanager Joren De Wachter en commercieel verantwoordelijke Feico Smit.

Ervaring en kennisontwikkeling

Jaarlijks produceert Plant Select zo’n 1,25 miljoen jongplanten. Het bedrijf staat bijzonder sterk in potgekweekte niet-woekerende bamboe (Fargesia). Daarnaast kweekt het ook Hydrangea’s (vooral quercifolia- en asperatypes) in plug. Plant Select werkt al 30 jaar in de in-vitrowereld, waarin het heel wat expertise heeft opgebouwd.
Dat komt nog het meest tot uiting in de productie van niet-woekerende bamboe (Fargesia). “We zijn zeker in Europa leider in de in-vitrovermeerdering van bamboe op een dergelijke schaal. En dat heeft vooral te maken met de technische moeilijkheid ervan”, aldus Joren De Wachter.
“Bamboe bevat heel wat houtvezels. Dat maakt van het virus- en bacterievrij houden van het uitgangsmateriaal een hele uitdaging. Zo makkelijk bamboe zich soms vermeerdert in de natuur, zo moeilijk is het om dit ook in-vitro klaar te spelen. Dat wij daarin geslaagd zijn, heeft te maken met die ervaring doorheen de jaren en kennisontwikkeling samen met onder andere ILVO en Vlaamse universiteiten.”

Genetisch identiek

Bamboe kan vrij eenvoudig worden gescheurd om te vermeerderen. Maar volgens Feico Smit bewijst in-vitro voor bamboe toch de voordelen van de techniek. “Bamboe die gescheurd wordt, geeft wisselend resultaat aan planten qua dikte en grootte. Bij in-vitro is elke plant genetisch identiek en krijg je grote partijen die erg homogeen zijn. Dat is erg prettig om mee te werken voor de kweker en de retail. Je moet minder uitsorteren en de uitval is ook minder.” Naast de homogene kwaliteit is de compacte groei en vertakking van de plant een van de belangrijke voordelen van in-vitroproductie. Een betere beworteling voorkomt uitval en laat de plant voller groeien.
Ook bij de Hydrangea-soorten waar Plant Select de kwekersrechten op heeft, zorgt in-vitro voor een meerwaarde.
“De aspera- en quercifoliatypes hebben de neiging om bij stek snel te strekken en hoog te vertakken. In-vitro vermeerderd plantgoed vertakt sneller en sterker, wat een vollere plant geeft.”
Naast de jongplantenproductie kweekt Plant Select ook Fargesia, Hydrangea, siergrassen en Sarcococca voor de retail. Het heeft daarnaast licenties op Hydrangea’s, Ilex en Agapanthus, waarbij de productie door externe kwekers gebeurt. De Hydrangea’s worden wereldwijd verdeeld, de Fargesia is eerder een Europese markt voor het bedrijf. De buurlanden zijn belangrijk, maar ook de Scandinavische landen en Oost-Europa zijn markten waar Plant Select nog mogelijkheden ziet. Meer dan 85% van de planten is voor export bestemd.

Plant Select - foto Ivan De Clercq
Plant Select kiest bewust voor de voordelen van het dicht bij huis houden van in-vitroproductie.
Logistiek kort

Voor een dergelijk internationaal opererend bedrijf is het opvallend dat het niet zoals sommige andere sectorgenoten kiest voor in-vitro in verre landen, waar de inzet van arbeid heel wat goedkoper is. “Onze klanten hechten heel veel belang aan betrouwbaarheid en kwalitatief materiaal. Het is ze het kleine beetje extra geld waard. Door de logistiek kort te houden, houden we de kwaliteit optimaal en de transportkosten aanvaardbaar”, argumenteert Feico.

Plant Select - foto Plant Select zelf
Alles nieuw

Het bedrijf heeft voor het nieuwe laboratorium geen moeite gespaard. Het oude was 300 m2 groot en telde zo’n 15 labomedewerkers. Het nieuwe labo is maar liefst 1300 m2 groot en zal op termijn ruimte bieden aan meer dan 40 medewerkers. De R&D-afdeling wordt volledig verankerd in het nieuwe labo. “Zo kunnen we de ontwikkeling van nieuwe planten en productieprocessen optimaliseren, zowel in het labo als in de kwekerij”, aldus Joren. Het labo is uitgerust met de nieuwste technieken, waarbij onder meer de bereiding van de groeimedia verregaand geautomatiseerd gebeurt. Ook de ledverlichting in de groeikamers springt in het oog, en biedt mogelijkheden om onderzoek te doen naar meerlagenteelt.
“Met de zonnepanelen voorzien we in eigen energieproductie”, toont Joren De Wachter. Voor de verwarming in het afharden kan het bedrijf warmte van de wkk van een nabijgelegen tomatenkweker gebruiken.

Bamboe voor dashboards

Het doel is om organisch verder te groeien. De nieuwe infrastructuur biedt nieuwe capaciteit om op te schalen en ook meer in opdracht van derden in-vitro te vermeerderen. Plant Select werkt aan de verdere verdeling en vermeerdering van plantensoorten, maar ziet ook in de bamboeteelt nog heel wat ontwikkelingsmogelijkheden.
“We focussen vandaag nog sterk op de sierteelt, maar ook voor industriële doeleinden zouden we een rol kunnen spelen. Voor biomassacentrales is bamboe een optie, maar ook voor kledij, milieubewust bestek, parket of zelfs dashboards van auto’s zijn er toepassingsmogelijkheden.”

Plant Select - foto Ivan De Clercq
Mensen ontmoeten

Feico Smit kent als commerciële man als geen ander het belang van goede klantrelaties en het bezoeken van telers en bedrijven. “Onze bestaande klanten bestellen bijna uitsluitend online. Maar zeker na de coronaperiode werd het duidelijk dat je toch meer kunt betekenen als je bij de telers en klanten komt en fysiek mensen kan zien en de planten kan aanraken.”
Plant Select gelooft ook in de aanwezigheid op beurzen zoals Florall en GrootGroenPlus. Uiteraard is een beurs altijd een ontmoetingsmoment met bestaande klanten. Maar het is ook meer dan dat. “Bijna elke beurs ontmoet je wel iemand waar je nog nooit van gehoord hebt. Als je daar niet staat, ontmoet je die niet”, zegt Feico.

Zelf is hij Nederlander, maar hij voelt zich opperbest bij het Belgische Plant Select. “Ik hou van de familiale sfeer in het bedrijf. In tegenstelling tot sommige andere plekken waar alles in de productie gejaagd en snel moet, ligt hier de nadruk op kwalitatieve goede planten en leveringsbetrouwbaarheid. Dat is heel fijn om aan mee te werken. En met het nieuwe labo zijn we goed uitgerust voor de toekomst.”